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China bolstering Tibet military infrastructure

February 09, 2021 05:16 AM


China bolstering Tibet military infrastructure
Rezaul H Laskar

New Delhi : There is mounting evidence that China has sped up work to build and expand military and civilian facilities in Tibet and surrounding areas that will enhance its military posture along the Line of Actual Control (LAC) amid the standoff with India in the Ladakh sector.

These new developments come on the back of China more than doubling the total number of airbases, air defence positions, and heliports near the LAC during 2017-20, as detailed in a report issued last year by Stratfor, a leading security and intelligence consultancy based in the US.

There is also growing evidence of the build-up of People’s Liberation Army (PLA) and civilian facilities in sectors other than Ladakh, such as along the disputed border in Bhutan and Arunachal Pradesh. In these areas, China has embarked on an extensive campaign of building villages in disputed regions with the intention of settling thousands of people in hitherto uninhabited areas.

The latest open source satellite imagery suggests China has improved connectivity between key cities and military hubs in Tibet to reduce time taken to move troops and logistics towards the frontier.

China has made several improvements to military facilities at Lhasa Gonggar airport, the main airport for the capital of the Tibet Autonomous region, including renovating a surface-to-air missile site, a site for an air defence system, a suspected support site for the air force and new hardened shelters to protect combat jets. It has also improved the Lhasa heliport, which houses Z-20 attack helicopters.

At the same time, the Hotan airbase in Xinjiang, part of the PLA western theatre command and crucial for air operations in Ladakh sector of the LAC, has undergone a rapid upgrade in the last few months. According to satellite imagery posted by the Twitter user who uses the handle @detresfa_, the new “infrastructure upgrades [are] aimed directly at boosting military capabilities of the site”.

The upgrades include new runways and ammunition storage and auxiliary support facilities. The Hotan airbase has J-11 and J-20 combat jets, electronic warfare aircraft, airborne early warning and control aircraft and drones. The latest imagery suggests five new munitions bunkers are being built at the airbase.

“Given the current military tensions with India, the rail connectivity would smoothen logistics for the Chinese army across the Tibetan Plateau and Xinjiang desert. This would allow for rapid deployments along with heavier equipment moving to the frontline much faster,” @detresfa_ said in a tweet.

While Chinese authorities have pointed to the socio-economic benefits of such railway projects, experts believe they have a strong military dimension too.

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